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【微思】博士学姐的美国留学:全身心投入,甘之如饴

时间 2019-11-15

本文来自微思教育学员线上讲座实录,严禁任何形式的转载!



Y学姐

本科罗切斯特本科大脑认知学

东北大学/麻省总医院心理学博士三年级

导师Dr. Lisa Feldman Barrett(美国院士,美国心理学会主席)。 



大家好!我是在美国读心理学三年级的博士生。很高兴今天有机会和大家聊一聊我的申请经验和对心理学这个领域的理解,在当时申请的时候确实走了一些弯路,希望今天的内容可以对大家有所帮助!


接下来就三点为大家介绍一下我的申请过程,如果有问题的话,我会留到最后回答。


PART 1

回顾我的美国博士申请时间轴


首先心理学博士申请的时间轴各个学校都是基本一致的。第一步是筛选学校和教授,建议大家大概在申请入学前一年的夏季早期开始。也就是说,在你打算入学的一年半之前(大三)就需要明确自己将来学术方向(例如social/cognitive/etc Psychology,research methodology:behavioral/psychophyio/neuroimaging/modeling,甚至包括喜欢什么样类型的导师、什么样的lab culture)。


这也就是说在申请入学的两年半之前(大二)就需要有稳定的或者趋向稳定的实验室经验,固定的project,和一定的实验能力。


我在筛选学校的时候就是用的笨办法:先选出理想的地理位置(美东/美西/中部),再在各个地区筛选出喜欢的学校。当然,如果已经有心仪的导师或者实验室,还是要先按这个喜好来。但是如果不是只去自己最喜欢的实验室的话,我还是建议先按照地理位置来选。毕竟是要生活至少五年的地方,如果不称心会过得很痛苦。


当然,不是每个学校都设置相应的学科,比如MIT或University of Rochester和其他几个学校,就有单独设立Brain and Cognitive Science系,是和心理学专业完全分开的。这点要注意,好好看看学校网站。


筛选出学校后,就是浏览各个导师的信息了。我觉得首要的筛选条件就是要符合你的兴趣和过往经验(如果你的经验是fMRI,申请fMRI lab会更有竞争力)。尤其是不要只因为导师名气或者你觉得她/他的课题"cool"就盲目申请,我觉得是这样有点浪费申请费。


再之后的筛选条件应该是导师经费情况,导师性格,lab culture这些主观判断。当然这些信息不属于publicly available的,所以一是向自己现在所在实验室同事打听(如果是在美国的实验室的话,一个领域的大家都是多多少少认识的,这也是为什么申请和自己经历相关的lab会好很多的理由之一,一个小领域大家都互相认识或有所耳闻,至少会帮你避开臭名昭著的lab或导师),二就是申请之后利用interview的机会认识导师,判断他/她的经济实力/性格,以及向她/他的在读博士生询问lab culture。


我当时大概是筛选出三、四十名导师,然后发邮件搭讪(本文用来表达“套磁”的意思)。一个department不要同时搭讪超过一个导师,比较安全方法是选择一个更合适的老师,如果等待一段时间没有正面的回复,再发另一个老师,这样避免许多尴尬,也避免显露出你对自己方向的不确定。


搭讪模版网上到处都是,我就不细说了。但是大家注意英语语法,和对自己实验经历简单的表述就好了。我们lab经常收到来自中国高校的邮件,我很理解英语能力不是判断学术能力的标准,但是漏洞百出还是能体现出作者的不用心。


接下来一两个月就是等待回复和和导师邮件的沟通了。有的导师会想在你申请之前就见面或细聊的。但是只要和有了positive的回复来鼓励你申请的话,基本上就可以确定你要申请的学校啦。对我来说是申请了所有给我positive回复的导师,和两个我的dream lab。


再之后就是流程化的申请,写essay。Personal Statement这类essay主要就是把话说清楚了,把自己的经历写明白。毕竟不是申请的文学专业,不要在修辞上下太多功夫,按照GRE的感觉写就好。而且我们本来就是外国人,我接触到的高校实验室都是很inclusive的,大家不要怕写作(毕竟读博的日子一半都在写写写)。也建议不要找人代写超过自己水平的文章,以后痛苦的是自己,但是有机会的话,可以给美国同学?在美国读书的同学看一下。


这里因为大家英语和数学基础不同,GRE的准备时间会差很多,但是标准是赶早不赶晚(大四第一个学期如果又上课又实验又申请简直要累死人)。建议大家本科直接申请PhD的话,GPA在3.4以上,GRE在320以上但可以偏科,如果你经验厉害/技术厉害/推荐信厉害这些标准化成绩都是浮云。


我其实看过我同学(美国人)的GRE成绩,总结下来就是大家不要太纠结考高分,把时间花在做实验上就好了。


学校大概会在来年一月发面试通知,没发面试就等于不会有录取,所以大概二月份就知道哪些学校没有在考虑你了。面试基本上是在一月底和二月进行,一定要准备好对自己实验经历的表述!这一段话是所有老师都要问的。也要适量准备一下这个领域的大问题,如何应对,和自己以后希望的方向。如果大家对这部分有问题的话,我们之后可以再继续说。


大概四月份学校就会发正式的offer,但是其实在interview里就会有很强烈的预感了,导师也会给你很多hint。导师如果很想要你的话,基本上interview结束一周内就会给你口头offer。再之后如果offer多的话就是大家甜蜜的纠结期啦~


这就是申请博士我亲身经历的流程。


PART 2

海外留学,选择硕士还是博士


其实没有几个学校开设心理学硕士,我知道的大概有NYU和BU和Auburn(但是项目质量差距很大)。大部分学校都有Public Health或clinical Psychology的硕士专业,但是这跟我们今天所说的实验心理学不同,就不赘述了。


如果本科不是心理专业,或在这个领域没有什么背景,我觉得是可以考虑心理学硕士的。但是这绝对不是一个好的申请心理学博士的跳板。主要原因是大部分心理学硕士学校都是class heavy,基本上只要求你上课,不对实验室经验有要求。


但是大家要知道,读心理学博士,跟你学过的心理学理论课程没有太大的关系,课程上最相关的应该说只是数学和统计。所以如果已经是心理学相关专业或辅修,我不建议大家花费时间和金钱在多上两年课上面。


如果觉得自己经验不足,最常见的就是先申请实验室的full time RA或RT(research technician)或lab manager的岗位,会和phd学生拿差不多的工资,工作内容和phd学生也不会有太多偏差,还可以利用这段时间准备下一轮的申请。


这也是大部分美国学生的路子:本科毕业 — 几年RA经验 — 申请PhD。


当然了,国际学生牵扯到签证问题,所以不建议去申请相对来说经济条件不好的lab。申请流程有几种,一个是直接联系老师/或project lead,一个是直接看lab的job listing,和申请在学校的其他普通工作没有什么区别。


想确定是不是要选择读博士,我觉得需要考虑这几点:


一个就是一定要有在实验室长时间的工作经验(一年以上,没有的话不建议申请),充分了解和认识到在实验室的利弊(比如非常不挣钱,在未来十年之内基本不能有收入盈余,再比如未来十年都会收到导师打压,成为faculty之前没有完全的学术自由,各种办公室政治;好的方面包括时间可以相对自由分配);了解现在美国学术界非常非常艰难的现状(工资低,转正难),和你自身的情况(对女生来说很现实的就是想不想在博士期间生小孩,因为这基本是不太可能的)。


虽然我当时做足了准备,但是还是有很多情况是我始料未及的,也吃了一些亏,所以希望大家认真考虑。也希望大家去主动跟现任的grad student交流,找机会了解他们真实的学习生活~


我想再说一下实验室工作经历对申请博士的影响。美国本科基本上都会有honor’s thesis/ honor’s project/ honor’s research degree这种说法,国内应该也有差不多的。但是主要就是要有自己负责的project,要有自己经历过整个project从诞生到最后出或没出成果的经历,以及自己对这个领域和这个小课题的充分理解。


对于我们lab来说,所有的博士生以及全职RA全都在本科阶段有honor’s thesis甚至发了一些paper,也就是说本科阶段都做过并present过完整的project。对这种lab来说,没有这类文凭或相似经历就不建议申请。当然了如果没有经历过这个过程,也很难写好personal statement或者有能力挑选lab,所以希望大家在大二/大三早早就做出准备(大四再想真的来不及!)。


PART 3

美国心理学介绍


美国的心理本科不是完全对接心理PhD的,大部分毕业生(美国人)都会直接进入工作岗位,大概做任何文职或进入咨询公司一类的,这些跟心理的专业能力都没有太大关系,也是基本对口社科类专业的工作。目标是未来进入高校做faculty的学生会在上课之余参加research,我当时给自己的标准基本是大二大三每周10hr,大三暑假全职,大四每周~20hr,大家可以参考。


有些同学会纠结大学阶段是BA(社科)还是BS(理科)心理学,我给大家的建议是,如果有这个选择尽量选择BS,虽然对学位和以后找工作没有什么大影响,但是BS学历会要求大家多修一些数学、统计、计算机的学科,这些技术类课程有时候比理论课更加重要。


心理学Grad School就已经完完全全是学术生活啦~每个心理学系下面会再分Social Psychology, Cognitive Psychology, Neurobehavioral Psychology, Perception,等等这些area。每个area下面还会有各个学校间的group/利益集团。确定了导师以后,基本也就确定了你的学术圈子,你会去什么样的会议,甚至是可以拿到什么样的经费,以及你以后能不能找到faculty job。所以大家在选择导师的时候,一定要谨慎哦!


每个lab的PhD学生的生活方式和科研进度会相差非常多,这也是为什么了解导师领导能力、实验室经济情况、和同事性格非常非常重要。有的PhD学生可以下午三点就下班(不一定是好事),也有晚上通宵回不了家的(不一定是坏事)。这跟大家对自己的要求和导师对你的要求都很有关系,再说一下希望大家谨慎选择。除了设计实验,做实验,分析实验,一般一个PhD学生会带一队本科生,这是我觉得实验室生活比较有趣的地方。


现在的心理学博士毕业在没有和导师或和department有大的冲突的情况下基本上是可以保证的,如果(思维正常的)导师觉得你无法毕业,不会拖到第五年再告诉你。


因为这种严进宽出的状态,所以在博士前三年会有被“开除”的几率。当然正常老师不会突然拿这个吓唬你,一般PhD学生离开都是师生双方共同的决定。考虑到国际生在美国生活的高成本,再次强调一下:和导师(工作上、性格上)合拍非常重要。


再来说一下PhD学生的薪资,基本上是学校通过本地区的最低工资标准加一些来给。但是也有公立学校给的比较低,大家可以参考当地生活水平来看。当然也有导师有钱,学生跟着沾光的。


但是总的来说,我身边的PhD同学大部分过的都是很开心的!可以全身心投入做自己感兴趣的事,并且永远走在领域最前端,满足感不言而喻!


PART 4

如何准备才能申请到更好的学校


这点之前说的很详细了,主要就是要有不低的标准化成绩,英语过关(otherwise真的很难融入这个圈子,毕竟心理还是99.9%的美国人主导),和过硬的科研经历。提前了解所在城市、导师方向、和lab文化,都是决定生活质量的关键。希望以上对你们有所帮助!大家在科研的路上一起加油,美国见!



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